Otro estudio que (tampoco) comprueba que la acupuntura funciona

Nature Neuroscience, revista especializada en neurociencias y publicada por la misma casa editorial que Nature, publicó en su versión en línea un estudio llevado a cabo por Maiken Nedergaard y su equipo, del Centro Médico de la Universidad de Rochester que ha sido presentado por sus autores como evidencia del mecanismo mediante el cual ‘funciona’ la acupuntura.

A decir verdad, el estudio tiene sus méritos: presenta algunas ideas interesantes e incluso podría abrir la puerta a aplicaciones útiles.

Y además, no tiene nada que ver con la acupuntura.

¿En qué consistió el estudio? A un grupo de ratones con las patas inflamadas se les insertaron agujas en un punto de acupuntura específico  -denominado Zusanli y localizado también en las patas-, y posteriormente fueron rotadas en intervalos de cinco minutos. Se observó, de acuerdo al estudio, un aumento en los niveles de adenosina, un compuesto natural que funciona, entre otras cosas, como un analgésico local.

Y a partir de ahí, los autores -dando por sentada la eficacia de la acupuntura- saltan a la conclusión  de que la adenosina media en sus efectos y que la interferencia en el metabolismo de la adenosina puede prolongar sus beneficios clínicos.

El hecho de que, ante una lesión, el organismo active mecanismos para regular el dolor es difícilmente una noticia. Sin embargo, el posible mecanismo a través del cual esto sucede es el gran mérito de este estudio, e incluso podría abrir la puerta al desarrollo de un nuevo tipo de analgésicos.

Y es precisamente eso lo que hace más decepcionante el afán de Nedergaard y su equipo por usar el estudio para darle una muy necesitada credibilidad a la práctica de la acupuntura, tarea en la que falla por varias razones:

  • Hay un sesgo muy evidente: el estudio y  el comunicado de prensa que lo acompaña están llenos de falaces apelaciones a la antiguedad y a la popularidad, llegando incluso a mencionar al Internal Revenue Service (la agencia encargada de recaudar impuestos en Estados Unidos y que, por razones obvias, no suele ser citada como una autoridad en temas de ciencia y medicina). Uno de los investigadores del equipo de Nedergaard, Jurgen Schnermann, está casado con Josephine Briggs, directora del Centro Nacional de Medicina Alternativa y Complementaria, agencia gubernamental que ha sido duramente criticada por el poco rigor con el que evalúan las modalidades de medicina alternativa.
  • El estudio presenta algunos problemas: uno de ellos es la escala. Como Orac escribe en Respectful Insolence, las distancia entre el punto en el que se clava la aguja y los nervios y otros tejidos de la pata son de milímetros en el caso de ratones, y de centímetros en el caso de seres humanos. El estudio no especifica los diámetros de las agujas utilizadas, lo cual complica más la cuestión. Será interesante saber hasta que punto las mismas observaciones pueden ser replicadas en humanos.
  • El estudio se limita a un sólo punto de acupuntura. La mayoría de los estudios serios que se han realizado en torno a esta práctica han demostrado, de forma consistente, que no tiene importancia el punto en el que se clava la aguja, dando al traste con el principio fundamental en el que se basa la práctica: la existencia de los míticos meridianos, canales por donde circula el no menos imaginario qi, o energía vital. El uso de algún punto adicional como control hubiese sin duda beneficiado al estudio.

Y es precisamente el uso de ese punto de acupuntura específico el que pone en evidencia el por qué el estudio de Nedergaard, pese a sus méritos, falla al tratar de explicar por qué funciona la acupuntura: ni siquiera es consistente con sus principios.

Como mencionamos anteriormente, el punto utilizado en el estudio de Nedergaard es el denominado Zusanli (足三里) o ST36, uno de los 365 puntos clásicos y que, de acuerdo a los textos en los que se basa la práctica de la acupuntura, está indicado para el tratamiento de síntomas como el dolor abdominal, vómito, diarrea, epilepsia y vértigo. No parece ser una casualidad que el estudio omita mencionar estas indicaciones.

Para que pudiera afirmarse que el estudio observó un efecto consistente con las afirmaciones de la acupuntura, dicho efecto tendría que haber sido aliviar cualquiera de los síntomas mencionados arriba, y no el limitado efecto analgésico local que en realidad se observó.

El estudio de Nedergaard, cuando sea replicado exitosamente por otros investigadores, comprobará la existencia de un mecanismo por medio del cual el organismo regula el dolor de forma local ante una lesión.

La acupuntura, por otro lado, se basa en la creencia de que puntos específicos en la piel regulan la energía vital, y por tanto, el funcionamiento de todos los órganos del cuerpo. Es evidente que ese supuesto nada tiene que ver con las conclusiones del estudio.

Ahora bien, obtengamos algo de perspectiva: ¿qué es lo que realmente afirman los promotores de la acupuntura?

Una búsqueda de Google usando la palabra ‘acupuntura’ nos arroja, como primer resultado, el link del Medical Digitus Deus – Centro Profesional de Acupuntura, en donde se afirma que la acupuntura es apropiada para el tratamiento de parálisis facial, fatiga crónica, gastritis, diabetes, artritis y sobrepeso, entre otras condiciones. Otro sitio afirma que puede usarse para tratar impotencia sexual, problemas de riñón y hemorroides.

Los promotores de la acupuntura han reaccionado a la publicación de este estudio como si en realidad fuese evidencia de algo, pero, ¿cómo explica el estudio de Nedergaard que la acupuntura funcione para controlar el sobrepeso? ¿De qué forma la adenosina liberada al clavar y hacer rotar una aguja puede ayudar a una persona con gastritis? ¿Cómo es que se pueden usar agujas para curar las hemorroides?

Pensándolo bien, hay cosas que quizás sea mejor no preguntar.

El problema del estudio de Nedergaard no son sus conclusiones, sino la forma en que son presentadas de una forma engañosa, con el propósito de darle a la acupuntura una credibilidad que no ha obtenido por mérito propio. Desafortunadamente, los medios no han abordado el tema de forma crítica (no que uno espere que lo hagan), y le han dado a los promotores de esta pseudociencia un arma más para promoverse como una práctica legítima.

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14 comentarios en “Otro estudio que (tampoco) comprueba que la acupuntura funciona

  1. ¿Dices que la acupuntura no ha obtenido credibilidad por méritos propios?
    ¿Sabes desde cuando se practica?
    De verdad crees que algo que no funciona se mantiene tanto tiempo y siendo cada vez más utilizado?

    Lo que quieres decir, seguramente, es que los científicos no son capaces de averiguar la causa, pero la acupuntura aun así sigue funcionando, independientemente de que lleguemos a saber por qué mecanismos.

    • Luis:

      Disculpa, pero, ¿qué tiene que ver la antigüedad de una práctica con su efectividad? ¿Sabes cuál era la expectativa de vida en China hace un siglo?

      El que una cosa se venga haciendo desde hace siglos o milenios no nos dice nada acerca de su efectividad. De acuerdo a tu lógica, la astrología efectivamente puede predecir el futuro, dado que ya los antiguos caldeos la practicaban.

      Y la cantidad de cosas completamente inútiles y hasta dañinas que los humanos llevamos siglos haciendo es enorme. Así de tercos somos.

  2. Luis: me cae que eres de los que se “curan” con “chochos”

  3. Luis: Tenemos que volver al sacrificio humano. Se practicaba hace milenios. Y todavía, en África, se matan albinos para curar.

    ¡Claro que funciona!

    Espero que Luisito entienda que fue sarcasmo y no salga a buscar prospectos…

  4. En todos los tiempos del hombre , la FRANJA DE LOS LUNATICOS esta presente.Podriamos afirmar que es inherente al ser humano, DEBE EXISTIR UN GEN COMUN PARA QUE MUCHAS PERSONAS HEREDEN EL CARACTER DE LUNATICOS ( los que creen en homeopatia,milagros,acupuntura,dioses y demonios, apariciones y demas fallas del conocimiento positivo

  5. en princio este articulo me ha llegado por “búsquedas de google” y no tengo ninguna referencia del pais en donde se ha escrito. Yo escribo desde España.
    La acupuntura en mi pais no esta reconocida como tecnica medica oficial, por tanto forma parte de las medecinas alternatinas y privada.(se paga)
    Hay centros especializados: de medecinas alternativas en las que se usa la acupuntura entre otras técnicas varias y según el paciente.No todos responden igual delante de un tratamiento.
    Por último: si tienes un problema de salud, buscarás lo que sea para aliviar,mejorar o curar.
    Personalmente creo en la medecina alternativa y en la medicina convencional. Ninguna es infalible.

  6. Precisamene el estudio no demuestra su validez pero tampoco demuestra su ineficacia.
    Pseudoescépticos para vaariar, si ven un puntito se alarman, si ven algo mas grande se espantan…. la educación esta para llorar por un lado tenemos a los charlatanes del mausanismo-brujismo-newagers y por otro lado tenemos a otros charlatanes pseudoescépticos pertenecientes al randismo-gardnerismo.
    Estaa educación capitalista es la que tenemos…

  7. se puede dudar que el cuerpo tiene energia?
    El campo de la salud o mejor dicho, de la fantastica maquina con alma/epiritu que somos lo humanos, es tan compleja que su abordaje puede ser por distintas vias… pero lo que si me gusta es considerar la palabra holistico…me parece bueno ver el todo del ser y asi poder desenredar el problema.En eso las tecnicas alternativas estan adelantadas a las alopaticas que solo tratan puntual el problema.
    A respetarse que hay lugar para todos y todas las opiniones sin juzgar ni pelear.salud

  8. Creo que tus comentarios estan cimentados en un oceano de ignorancia y gran desconocimiento del tema. No porque no lo entiendas o no lo veas quiere decir que las cosas no existan, no sirvan o no tengan una explicacion razonable. Hay que darle a las cosas su justo valor. Te recomiendo leer algo de neuroendocrinologia y electrofisiologia.

    • Me llama la atención la forma en la que hace su comentario. Sería más útil aportar la evidencia que de sustento a su posición, y sin embargo usted se conforma simplemente con apelar a la supuesta ignorancia de un servidor (lo cual no es más que un juicio personal a priori).

      ¿No cree que sería más fácil -y sobre todo, útil- proporcionarnos evidencia de que la acupuntura es más efectiva que un placebo para tratar alguna de las muchas enfermedades que los acupunturistas afirman poder curar?

  9. Si no funcionara no creceria su demanda…
    lean un blog de verdad

    • La astrología y el tarot tampoco funcionan, y siguen tan populares como siempre. El que una idea sea popular no quiere decir que sea válida.

      Por favor, recomiéndanos un blog de verdad.

  10. Yo soy medica cirujana titulada, y probé la acupuntura para manejarme una migraña que no pudo manejar la medicina occidental bien documentada. Recurrí desde el internista hasta el neurologo y expertos en dolor, todos coincidieron en que el problema no tenía remedio y que la expectativa era seguir tomando cuanto medicamentos se probara podría controlar, nunca curar, el problema. La acupuntura logró cortar la migraña desde el prodromo. Ningún medicamento pudo hacerlo. Ergo, estudie acupuntura. Efectivamente, hay infinidad de padecimientos que NO curan con esa técnica, es más hay infinidad de pacientes a los que he referido con gran educación a especialistas calificados. Sin embargo, admito que para manejo del dolor, por alguna rázon funciona y bastante bien. Creo que las personas buscan cura en lo que encuentran en su medio. Considero una falacia pretender que alguna medicina lo cura todo o al contrario. Tanto la medicina occidental con su difícil historia como las diferentes medicinas tradicionales tienen deficits en sus alcances. Los seres humanos evolucionamos día a día, nuestros conocimientos los mismo. Respecto profundamente a los que piensan que la acupuntura es un intento vano por curar, también respeto a los que piensan que la medicina occidental no ofrece alternativas reales para cientos de cosas. La propuesta sería ubicarnos en el aquí y el ahora, sí tu padecimiento cura con pastillas, bien, sí cura con oraciones, muy bien, y si cura con agujas, agua bendita o piedras calientes, igual de bien. Todos buscamos la salud. El medio viene de acuerdo a lo que tu cabeza, tu cultura y tu boslillo puedan abarcar.

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